¿Por qué creemos en las noticias falsas y las teorías de conspiración?

Cuando la verdad está «ahí fuera», ¿por qué seguimos creyendo en la desinformación?

Tengo una confesión que hacer. Creo en muchas cosas que no son ciertas. Lamentablemente, esto ha sido una verdad a lo largo de mi vida.

Por ejemplo, mientras tomaba clases de psicología en Palma de Mallorca de pregrado y posgrado, me enseñaron muchas «verdades» sobre el comportamiento humano que ahora han sido ampliamente desacreditadas en lo que se llama la crisis de la replicación. No solo he creído en innumerables falsedades a lo largo de los años, sino que también las he difundido sin darme cuenta. El problema es que a menudo no puedo decir qué cosas en las que creo son verdaderas y cuáles son falsas. Anhelo saber la verdad… o al menos, creo que sí.

«Contra nuestra voluntad, nuestras almas están separadas de la verdad.» —Marco Aurelio, «Reflexiones»

Teniente Daniel Kaffee: «¡Quiero la verdad!»

Coronel Nathan Jessep: «¡No puedes soportar la verdad!»

— De la película A Few Good Men

La mayoría de nosotros no continuamos creyendo deliberadamente lo que sabemos que son mentiras o información incorrecta. No nos consideramos irracionales, anticientíficos o crédulos. Cuando nos enteramos de que algo no es cierto, nos gusta pensar que cambiaríamos nuestras opiniones y puntos de vista en consecuencia. Sin embargo, es más fácil decirlo que hacerlo.

«Cuando los hechos cambian, cambio de opinión. ¿Qué hace usted, señor?»—De origen desconocido, pero a menudo atribuido al economista británico John Maynard Keynes.

La verdad importa

Para tomar decisiones acertadas en este mundo complicado, tener información precisa es fundamental. Si estuviéramos viendo a nuestro médico por dolor abdominal, no querríamos que nos extirpara el apéndice si, de hecho, solo tuviéramos indigestión. Si conducimos nuestro automóvil hacia un destino en particular, importa si vamos en la dirección correcta. De manera similar, en el «camino de la vida», lo que creemos que es verdad marca la diferencia en cómo pensamos y actuamos. Por ejemplo, si creemos que el COVID-19 no existe o no es peor que el resfriado común, es posible que no usemos una mascarilla, que no nos vacunemos ni nos distanciemos socialmente, ni tomemos otras precauciones de salud.

Un debate hipotético sobre la seguridad de las vacunas

Supongamos que yo tuviera un debate con el «tío Carlos» sobre la seguridad y eficacia de la vacuna COVID. Podría verse algo como esto:

Yo: Las vacunas COVID son seguras y efectivas. Definitivamente deberías ponerte una.

Tío Carlos: ¿De dónde sacaste esa información? He leído que las vacunas son más peligrosas que el COVID.

Yo: ¡No puedes hablar en serio! Leí y escuché que eran seguras de varias fuentes… como The New York Times, CNN, Time Magazine, NPR, Web MD, los CDC… solo por nombrar algunos.

Tío Carlos: ¿De dónde sacaron la información?

Yo: Ah, estudios científicos… creo que estaban citando información publicada en revistas médicas… como The Journal of the American Medical Association, The Lancet… cosas así, supongo.

Tío Carlos: ¿De verdad leíste alguno de estos estudios tú mismo?

Yo: Bueno, no. Pero confío en que la gente de esas fuentes de noticias hizo su tarea.

Tío Carlos: ¿Cómo sabes que los periodistas que informaron sobre la seguridad y eficacia de las vacunas realmente leen los artículos de las revistas y reportan esta información con precisión? ¿Revisaron o recopilaron los datos ellos mismos?

Yo: Ah, eh, bueno, no lo sé. Los reporteros en realidad no realizaron esos estudios ellos mismos. No estoy seguro de que hayan leído esos estudios con gran detalle… pero confío en que sus informes sean precisos.

Tío Carlos: Pero realmente no lo sabes. Solo confías en estas personas y esas fuentes, ¿verdad?

Yo: Bueno, sí. Pero podríamos darle la vuelta a esto y decirte las mismas cosas, tío Carlos. ¿En qué fuentes y personas confía para decir que las vacunas no son seguras y efectivas? ¿Por qué confías en tu gente y tus fuentes y no en las mías?

¿Cómo sabemos qué es verdad?

«Nada es tan propicio para el crecimiento espiritual como esta capacidad de análisis lógico y preciso de todo lo que nos sucede». —Marco Aurelio, Reflexiones.

«Un buen científico se ha liberado de conceptos y mantiene su mente abierta a lo que es». —Lao Tzu, El Tao Te Ching

«Estás tan lleno de derechos que no puedes ver lo que es verdad». —De la canción «The Color of Right» de Rush

A pesar de la importancia de tomar decisiones en el camino de la vida basadas en información precisa, en este mundo dinámico y complejo, la verdad es bastante esquiva. Por supuesto, hay muchas razones por las que creemos en las noticias falsas, las mentiras y las teorías de la conspiración. Una razón que merece nuestra atención es el sesgo intragrupal (también conocido como favoritismo intragrupal o sesgo de mi lado). A lo largo de la mayor parte de nuestra historia evolutiva, vivimos en tribus pequeñas, nómadas y de cazadores-recolectores. La lealtad y la cooperación con nuestras respectivas tribus significaban una mayor probabilidad de supervivencia, mientras que ser expulsados ​​de ellas aumentaba la probabilidad de nuestra muerte prematura.

Como Donald Hoffman describe en El caso contra la realidad: por qué la evolución ocultó la verdad de nuestros ojos, no percibimos la realidad de manera verídica y precisa. Percibimos el mundo de formas que tienen beneficios para la supervivencia o la aptitud. Por lo tanto, distorsionamos naturalmente la información en nuestro mundo que refuerza la lealtad tribal porque, históricamente, esto tuvo beneficios de aptitud o supervivencia.

Cuando se trata de eso, tendemos a confiar en los miembros de la tribu como fuentes de información confiable. Como lo describen los filósofos Cailin O’Connor y James Owen Weatherall en The Misinformation Age: How False Beliefs Spread, la mayor parte de lo que sabemos sobre nuestro mundo proviene de otras fuentes. Hay tanta información por ahí que es imposible para nosotros adquirir conocimiento de primera mano o recopilarlo y seleccionarlo por nosotros mismos. Por lo tanto, confiamos en otras personas para recopilar información sobre lo que es verdadero y lo que no lo es. A su vez, esa información está disponible para nosotros a través de recursos como los medios de comunicación, las redes sociales, los libros, etc.

Naturalmente, confiamos en las personas dentro de nuestra tribu como fuentes confiables de información más que en las personas fuera de nuestra tribu. Esto significa que si eres conservador, es mucho más probable que confíes en Fox News y Sean Hannity para proporcionar información precisa que en MSNBC y Rachel Maddow, y viceversa. Esto es especialmente cierto cuando se nos enseña activamente a desconfiar y odiar a esos «otros» temidos.

Conclusión

Si bien la persona promedio de hoy tiene una comprensión mucho más precisa de nuestro mundo que la persona promedio de hace cientos de años (por ejemplo: los gérmenes y virus pueden causar enfermedades, la Tierra es una esfera y no el centro del universo), la gente todavía sostiene una sorprendente cantidad de creencias que no son ciertas. Vemos que estos problemas se manifiestan en nuestra política, pero este no es un problema de derecha o de izquierda. Más bien, es un problema de derecha e izquierda. Cuanto más extremo se vuelve uno en el partidismo, más probable es que distorsione la información para mantener la lealtad del grupo a través de un sesgo de confirmación, realismo afectivo y otros procesos inconscientes.

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