¿Eres un adicto a la distracción?

Aquí es donde ocurre la magia. Una vez que el comportamiento y la recompensa se combinan, las neuronas de dopamina cambian su patrón de disparo fásico para responder a los estímulos que predicen las recompensas. Introduzca el gatillo en la escena del aprendizaje basado en recompensas. Vemos a alguien fumando un cigarrillo y, de repente, nos da un antojo. Olemos a galletas recién horneadas y se nos hace la boca agua de anticipación. Vemos a alguien que nos gritó recientemente acercándose, e inmediatamente comenzamos a buscar una ruta de escape. Estas son simplemente señales ambientales que hemos aprendido a combinar con un comportamiento gratificante. Después de todo, no nos hemos comido la galleta ni nos hemos enfrentado al enemigo. Nuestros cerebros están prediciendo qué pasará después. Veo esto con mis pacientes, inquietos y retorciéndose mientras anticipan su próximo golpe de lo que sea a lo que son adictos. A veces se excitan un poco en mi oficina, simplemente al recordar su última recaída. La memoria es suficiente para que fluya la dopamina. Ver una película que involucre el uso de drogas puede llevarlos al modo de búsqueda de drogas hasta que se eliminen ese picor con el uso, si no tienen las herramientas mentales para montar la ola del deseo.

Curiosamente, estas neuronas de dopamina no solo entran en modo de predicción cuando nos activamos, sino que también se activan cuando un imprevistose recibe la recompensa. Esto puede parecer confuso. ¿Por qué nuestros cerebros se disparan tanto al predecir una recompensa como cuando sucede algo imprevisto? Si llegamos a casa de la escuela por primera vez con una A en un examen, no sabemos cómo responderán nuestros padres, porque nunca antes habíamos estado en ese escenario. Entregamos cuidadosamente nuestro periódico a nuestros padres, preguntándonos qué va a pasar a continuación. Nuestros cerebros no saben qué predecir, porque este es un territorio nuevo. La primera vez que nuestros padres nos elogian, obtenemos una gran liberación fásica de dopamina en nuestro cerebro, que posteriormente desencadena todo el proceso de aprendizaje y habituación basado en recompensas que se discutió anteriormente. Lo mismo sucede la primera vez que traemos a casa una C (¿¡qué pensarán !?), y así sucesivamente hasta que mapeamos gran parte de nuestro mundo cotidiano. Si mi mejor amiga, Suzy, llama a la puerta para jugar, Anticipo buenos tiempos por delante. Si entra a la casa y de repente suelta una diatriba sobre lo terrible que soy, mi sistema de dopamina, al no haberlo visto venir, se vuelve loco. La próxima vez que vea a Suzy, podría estar un poco más cauteloso o atento, ya que estoy menos seguro de cuál será nuestra interacción. Podemos ver cómo esto podría conferir una ventaja de supervivencia: es útil poder predecir en quién podemos y en quién no podemos confiar. En términos generales, es importante que tengamos las herramientas neuronales para construir una reserva de confianza. ya que tengo menos certeza acerca de cuál será nuestra interacción. Podemos ver cómo esto podría conferir una ventaja de supervivencia: es útil poder predecir en quién podemos y en quién no podemos confiar. En términos generales, es importante que tengamos las herramientas neuronales para construir una reserva de confianza. ya que tengo menos certeza acerca de cuál será nuestra interacción. Podemos ver cómo esto podría conferir una ventaja de supervivencia: es útil poder predecir en quién podemos y en quién no podemos confiar. En términos generales, es importante que tengamos las herramientas neuronales para construir una reserva de confianza.

¿Qué tiene que ver todo esto con la distracción de los teléfonos inteligentes? 

Lo que sabemos sobre el aprendizaje basado en recompensas comienza a explicar cómo nos absorbe el uso anormal —o me atrevo a decir, adictivo— de la tecnología. Sabiendo que la anticipación hace que nuestra dopamina fluya, las empresas usan esto para hacer que hagamos clic en sus anuncios o aplicaciones. Para un buen ejemplo de anticipación, aquí hay tres titulares consecutivos de la portada del sitio web de CNN: «Star Wars Stormtroopers: ¿Cuál es su mensaje?», «Afluencia adolescente: el daño que causó» y «Por qué Putin elogió a Trump». Estos no están escritos como mensajes basados ​​en hechos, como Putin elogia a Trump por ser «animado» y «talentoso», sino como teasers para hacer fluir nuestra anticipación, para que nos entusiasme y nuestras neuronas de dopamina se activen, de modo que haremos clic en el enlace para leer el artículo.

¿Qué pasa con el correo electrónico y los mensajes de texto? 

Nuestras computadoras y teléfonos ofrecen servicios para que podamos recibir alertas cada vez que recibimos un correo electrónico: notificaciones automáticas. ¡Que agradable! Ciertamente no queremos perdernos ese correo electrónico «importante» del jefe, ¿verdad? ¿Mensaje instantáneo? Aun mejor. Ahora ni siquiera tengo que dedicar más tiempo a abrir el correo electrónico, el mensaje está ahí. ¿Gorjeo? El límite de 140 caracteres de un tweet no es mágico. Esa longitud se eligió específicamente porque leeremos automáticamente un mensaje de ese tamaño. Y aquí es donde entra en juego la imprevisibilidad: cada vez que inesperadamente escuche el timbre, el pitido o el chirrido, nuestros cerebros disparan una inyección de dopamina. Como se mencionó en capítulos anteriores, el refuerzo intermitente conduce al tipo de aprendizaje más fuerte y pegajoso. Al activar nuestras alertas por correo electrónico y texto para estar más disponibles y receptivos, nos hemos configurado como los perros de Pavlov, que fueron entrenados para salivar en anticipación a recibir comida cuando lo escucharon tocar el timbre.

Conclusión

Déjame ser claro. Esta sección sobre los peligros potenciales de la tecnología de la comunicación no es la perorata de un ludita. Prefiero el correo electrónico al Pony Express o las palomas mensajeras. A menudo, un mensaje de texto puede responder una pregunta más rápidamente que una llamada telefónica. Estas cosas pueden hacer que nuestras vidas sean más eficientes y potencialmente más productivas. Estoy reuniendo cómo aprenden nuestros cerebros y para qué está configurada nuestra tecnología actual para que podamos desarrollar una imagen más clara de dónde proviene nuestro comportamiento distraído. Si la distracción se apodera de su vida y no encuentra solución, nuestros psicólogos en Palma de Mallorca le pueden ayudar.