¿Por qué la gente compra billetes de lotería? Disponibilidad heurística

La heurística de disponibilidad o el sesgo de disponibilidad es un sesgo cognitivo que lleva a las personas a juzgar las probabilidades sobre la base de la facilidad con la que se le ocurren ejemplos.

La heurística de disponibilidad, a veces conocida como sesgo de disponibilidad, ayuda a explicar por qué la gente sigue comprando billetes de lotería.

La razón es que si la gente realmente entendiera sus posibilidades de ganar la lotería, nunca compraría un boleto.

Sin embargo, los boletos se compran con tanta frecuencia que las loterías bien administradas son, para los organizadores, prácticamente una licencia para imprimir dinero.

Una heurística es un atajo mental

Todas las loterías explotan una simple heurística, sesgo o atajo mental en la forma en que funciona la mente humana llamada heurística de disponibilidad (eso y la desesperación de la gente).

Ésta es la tendencia a juzgar las probabilidades sobre la base de la facilidad con la que se me ocurren ejemplos.

Dado que los organizadores de la lotería promueven en gran medida a los ganadores del premio mayor, la gente escucha continuamente sobre aquellos que han ganado en grande. Por otro lado, no escuchan casi nada sobre la gran mayoría de las personas que no han ganado un frijol.

Así que la gente asume que es mucho más probable que gane la lotería de lo que realmente es.

La lotería del Reino Unido se promociona con la frase «Podrías ser tú», que, por supuesto, es técnicamente cierto. Para decir toda la verdad, debería decir: «Podrías ser tú, pero es casi seguro que no lo será».

Cómo funciona la heurística de disponibilidad

La heurística de disponibilidad fue acuñada por primera vez por los psicólogos Amos Tversky y Daniel Kahneman, ganadores del premio Nobel.

Pensaron que el sesgo opera inconscientemente usando el principio de que «si puedes pensar en ello, debe ser importante».

Lo que sucede es que cuando intentas tomar una decisión, automáticamente te vienen a la mente una serie de ideas y situaciones relacionadas.

Es probable que estos estén sesgados de ciertas formas predecibles.

Por ejemplo, al decidir si comprar un boleto de lotería, es probable que recuerde al ganador de la lotería que ganó 100 millones la semana pasada.

Después de recordar esto, es más probable que asuma que le sucederá lo mismo.

Si bien la heurística puede ser útil y eficaz para tomar decisiones rápidas, también nos lleva por mal camino.

Los anunciantes frecuentemente explotan la heurística de disponibilidad haciéndonos creer que ciertos eventos improbables son comunes para vender sus productos (piense en productos de seguros y de salud).

Ejemplos de la heurística de disponibilidad

Esta heurística de disponibilidad afecta a todo tipo de juicios que hacemos que se basan en la memoria. Aqui hay algunos ejemplos mas:

  • Es probable que un médico que acaba de diagnosticar dos casos de meningitis bacteriana la vea en el próximo paciente, aunque solo tenga gripe, a la que se parece.
  • Las personas se consideran más propensas a ser asesinadas que a contraer cáncer de estómago, porque los homicidios se informan con tanta frecuencia en las noticias. De hecho, es cinco veces más probable que muera de cáncer de estómago (que ya es bastante raro) que de ser asesinado.
  • Lo mismo ocurre con los ataques de tiburones, que la gente cree que son relativamente frecuentes debido a los informes de los medios. De hecho, es más probable que muera una pieza que se haya caído de un avión, lo que en sí mismo es increíblemente improbable.
  • Cuando dos de tus amigos acaban de tener accidentes automovilísticos, juzgas que las carreteras se están volviendo menos seguras y sientes que también es más probable que tengas un accidente.

Cuando la heurística funciona bien

Sin embargo, uno de mis ejemplos favoritos de la heurística de disponibilidad es que los estudiantes universitarios a menudo piensan que en una prueba de opción múltiple, siempre debes ceñirte a tu primera respuesta, en lugar de cambiarla.

Y los ejemplos continúan…. cuando la información es más obvia, vívida o más fácil de recordar, sesga la forma en que evaluamos la probabilidad de ese evento.

La razón por la que tenemos esta heurística o sesgo es que algunas veces es una forma eficaz de tomar decisiones rápidas. Por ejemplo, los eventos memorables, como una intoxicación alimentaria por un curry de langostinos en mal estado, enseñan lecciones importantes (sobre restaurantes baratos).

Supere la heurística de disponibilidad

A menudo, sin embargo, la heurística de disponibilidad sirve para ponernos más nerviosos de lo necesario. Pero hay una manera de superarlo sin recurrir a un libro de texto de estadística, un actuario y una supercomputadora. La clave es intentar recordar específicamente instancias del evento que no sean tan memorables. Por ejemplo, ¿cuántas personas conoces que tienen:

  • no  ha sido asesinado?
  • no  pudo ganar el premio mayor de la lotería?
  • no ha muerto en un ataque de tiburón?

Si eres como yo, descubrirás que hay mucha gente. Encuentro que estos pensamientos son una buena receta para una vida menos estresante. Las probabilidades de que te toque la lotería son tan escasas que mejor enfocarse en objetivos más reales como perder peso, encontrar pareja o pintar toda la casa.