¿Por qué la familiaridad genera realmente desprecio?

La familiaridad genera desprecio, según los psicólogos: en promedio, nos agradan menos las personas cuanto más sabemos de ellas.

Dado lo irritantes que a veces son otras personas, es sorprendente cuántos de nosotros somos eternos optimistas acerca de formar nuevas relaciones. De hecho, las personas parecen estar preparadas para agradar a los demás: el «efecto de la mera exposición» es un hallazgo psicológico social sólido que demuestra que el simple hecho de estar expuestos a alguien hace que nos gusten más.

Un buen ejemplo del efecto de «mera exposición» es un estudio de Moreland y Beach (1992) que introdujeron a cuatro estudiantes falsos en un gran curso universitario. Cada uno de los estudiantes falsos, elegidos por tener una apariencia similar, asistió al curso en diversos grados, algunos asistieron a muchas clases, otros a pocas; pero ninguno interactuó con los otros estudiantes.

Al final del curso, la alumna preferida por la mayoría de la gente, a pesar de no haber hablado nunca con ella, era la que había asistido a más clases.

Si el mero efecto de exposición se mantiene para el desarrollo de las relaciones sociales, entonces, a medida que sepamos más sobre los demás, deberíamos llegar a gustarnos más. Parece que la familiaridad debería generar agrado. Un estudio reciente de Michael I. Norton de la Harvard Business School y sus colegas ciertamente sugiere que esta es la comprensión intuitiva de la mayoría de las personas.

Norton y sus colegas primero encuestaron a miembros de un sitio de citas en línea, preguntándoles si generalmente preferían a alguien de quien sabían poco o de quien sabían más. El 81% dijo que preferiría a la persona que conocía más. En una segunda encuesta de estudiantes de pregrado, el 88% dijo que preferiría a alguien de quien conocieran más.

Hasta aquí las expectativas de la gente, veamos cómo se comportan realmente.

La familiaridad genera desprecio

En la siguiente parte del estudio de Norton y sus colegas se les dio a los participantes una lista de rasgos de otra persona y se les preguntó cuánto les gustaría esa persona. De hecho, los rasgos se generaron para ser ampliamente representativos y se mostró a las personas 4, 6, 8 o 10 de estos rasgos al azar. Los resultados mostraron que, contrariamente a sus expectativas, cuanta más información tenían las personas sobre los demás, menos les gustaban.

Norton y sus colegas plantearon la hipótesis de que la razón de este hallazgo era que cuanto más se enteran las personas sobre los demás, es más probable que se descubra un rasgo que les disgusta. Los investigadores probaron esto con participantes del sitio de citas en línea. Esta vez, sin embargo, en lugar de utilizar una lista de rasgos generada previamente, se pidió a cada participante que creara una lista de rasgos que se describieran a sí mismos, que luego se agruparon. Como era de esperar, la mayoría de la gente eligió rasgos relativamente positivos.

Luego, estos rasgos se mezclaron y se asignaron al azar en números y órdenes variables a los participantes como si describieran a una persona real. Entonces, efectivamente, la gente estaba mirando una lista aleatoria de rasgos relativamente positivos que el propio grupo había generado. Una vez más, incluso con una lista de rasgos en su mayoría positivos, a las personas les gustaba la ‘persona’ descrita por las listas más cortas de rasgos, lo que respalda aún más la idea de que nos gustan más las personas de las que sabemos menos.

Pero lo que a los investigadores les interesaba esta vez era el efecto de la similitud sobre si nos agradan los demás. Esto se debe a que muchas investigaciones anteriores han demostrado que tendemos a agradar a otras personas que son similares a nosotros. Los resultados mostraron que lo que impulsaba la conexión entre conocimiento y aversión era la falta de similitud. Efectivamente, cuantos más rasgos conocían los participantes sobre otra «persona», más probabilidades tenían de encontrar diferencias con ellos mismos y, por lo tanto, más probabilidades tenían de que no les agradaran.

Se pone peor. En un cuarto estudio que utilizó un enfoque similar a los anteriores, los investigadores descubrieron que nuestra aversión por los demás cae en cascada. Esto significa que si vemos un rasgo diferente (y por lo tanto desagradable) al principio de nuestra relación con otro, esto tiende a afectar negativamente la forma en que percibimos el resto de sus rasgos. Entonces, una vez que percibimos una diferencia, todo es cuesta abajo desde allí. Incluso los rasgos que nos hubieran gustado, o sobre los que habíamos sido neutrales antes, ahora tienen el pulgar hacia abajo.

Para la mayor parte de la familiaridad engendra desprecio

Finalmente, en un quinto estudio, los investigadores decidieron probar la evidencia de sus estudios controlados en el mundo real. Esta vez se preguntó a los miembros de un sitio de citas sobre una pareja potencial que habían conocido en línea o alguien a quien estaban a punto de conocer.

Después de hacer que los participantes completaran una encuesta, descubrieron que, como era de esperar, las personas sabían más sobre sus citas después de conocerlas que antes. Sin embargo, para la gran mayoría de las personas, el gusto por sus citas disminuyó sustancialmente después de conocerlas. En promedio, el conocimiento de su fecha aumentó de 5 de cada 10 anteriores a la fecha a 6 de cada 10 posteriores, mientras que el gusto disminuyó de 7/10 a 5/10 y la similitud percibida disminuyó de 6/10 a 5/10.

Por supuesto, esto no fue cierto para todos, algunos conocieron a otras personas que les agradaron más después, pero para la mayoría, un mayor conocimiento condujo a una aparente disimilitud que llevó a un menor agrado.

La esperanza es eterna

Teniendo en cuenta los resultados de este estudio, es una maravilla que nos molestemos en tratar de hacer amigos después de las primeras decepciones. El hecho de que lo hagamos es probablemente el resultado de un nivel de optimismo poco realista sobre cuánto esperamos agradar a los demás. Esto se ve confirmado por el hallazgo del estudio de que la gran mayoría de las personas espera que un mayor conocimiento sobre los demás les genere agrado cuando en realidad la familiaridad genera desprecio.

Y de vez en cuando conocemos a personas que resultan ser similares a nosotros, que terminan siendo nuestros amigos cercanos o incluso socios. Son estos golpes de relación los que tendemos a recordar cuando conocemos a alguien nuevo en lugar de todas las veces que nos decepcionó.

Como muestra este estudio, en la gran mayoría de ocasiones, cuanto menos sabemos de alguien, más nos inclinamos a agradarle porque la familiaridad genera desprecio. Es como el estudiante falso en el estudio de Moreland y Beach, la ambigüedad nos permite imaginar que otras personas comparten nuestra visión del mundo, nuestros rasgos de personalidad o nuestro sentido del humor. Desafortunadamente, tan pronto como empecemos a averiguar más sobre ellos, es probable que descubramos cuán diferentes son a nosotros y, como resultado, no nos gusten.

«Infierno es otras personas.» – Jean-Paul Sartre

Jean-Paul Sartre tenía razón, en promedio: otras personas realmente son el infierno. Es decir, la mayoría de la gente es un infierno. Por supuesto, hay algunas personas que apreciamos, personas que no comienzan a oler después de tres días; pero estas personas son las gloriosas excepciones, así que aférrate a ellas.