¿Cómo vivir con menos arrepentimiento?

El arrepentimiento es doloroso, pero también es una guía de lo que más nos importa en la vida.

Las personas bien intencionadas a veces ofrecen el siguiente consejo: «¡No hagas algo de lo que te arrepientas!» Si fumas cigarrillos, podrías contraer cáncer de pulmón y lo lamentarás, así que no fumes. Si tienes una aventura amorosa, es posible que tu pareja te deje, y te arrepentirás, así que no tengas una aventura amorosa. Parece bastante sensato.

Sin embargo, al considerarlo, este consejo no es tan claro como parece. El filósofo Lloyd Humberstone observa que este consejo, si se toma literalmente, a menudo nos desviará.

En su artículo, «Te arrepentirás», Humberstone nos pide que consideremos las carreras de caballos. Podría apostar razonablemente $2 USD a un caballo para ganar algo de dinero. Si gana, me arrepentiré de haber apostado $2; desearé haber apostado más. Si pierde, me arrepentiré de haber apostado $2; desearé no haber apostado nada. Sé que me arrepentiré de apostar $2, pase lo que pase. Sin embargo, puede ser (a veces) razonable apostar.

Una vez que notamos el punto de Humberstone, lo vemos en todas partes. Elegimos unas vacaciones o una universidad en condiciones de información imperfecta y podemos estar bastante seguros de que, cuando lleguemos al futuro y sepamos más, miraremos hacia atrás y veremos qué deberíamos haber hecho en su lugar. De esta manera, el arrepentimiento se siente casi inevitable.

Además de este arrepentimiento basado en la información cambiante, lo que los filósofos llaman arrepentimiento epistémico, también existe un arrepentimiento basado en nuestro cambiante sentido de bondad, o lo que los filósofos llaman arrepentimiento evaluativo.

Podemos mirar hacia atrás en nuestras elecciones de vida y notar todas sus lamentables características, las que no notamos en ese momento, o incluso alguna vez considerábamos buenas. Podríamos elegir una carrera en función de las oportunidades de viajar y luego, años más tarde, lamentar todo el tiempo que pasamos lejos de casa.

Como casi todas las opciones tienen un aspecto negativo u otro, el arrepentimiento evaluativo siempre está disponible. Tanto una elección como su opuesto pueden tener inconvenientes que, cuando los atendemos, pueden hacer que parezcan obviamente lamentables. Quizás sea este fenómeno lo que Kierkegaard tenía en mente cuando escribió: «Cásate y te arrepentirás; no te cases, también te arrepentirás; cásate o no te cases, te arrepentirás de cualquier manera».

Es este aspecto omnipresente del arrepentimiento evaluativo el que puede explicar por qué la depresión severa, con su alteración de todo sentido de lo bueno, a menudo está marcada por una depresión omnipresente y absorbente. Pero la melancolía distintiva del arrepentimiento evaluativo puede estar presente incluso en estados de ecuanimidad, y es familiar, de un modo u otro, para casi todo el mundo.

Si esto es correcto, si el arrepentimiento, dada nuestra ignorancia y valores cambiantes, es inevitable para casi todos nosotros, entonces el consejo que simplemente debemos evitar es un consejo que los seres imperfectos como nosotros simplemente no podemos seguir. ¿Deberíamos simplemente ignorar el arrepentimiento como una inevitabilidad emocional?

Lo que nos puede enseñar el arrepentimiento

El arrepentimiento puede ser inevitable, pero no debemos ignorarlo. Porque el arrepentimiento tiene algo que enseñarnos, y evitarlo puede ser una buena meta, incluso si es una meta que nunca podemos alcanzar del todo. Para comprender por qué, es útil observar los estudios psicológicos de las circunstancias en las que las personas realmente se arrepienten.

El psicólogo Thomas Gilovich y sus coautores han realizado estudios reveladores sobre la dinámica real del arrepentimiento: es decir, qué lamentamos, por qué y cómo evoluciona el arrepentimiento con el tiempo. Dos de los resultados de Gilovich son especialmente sorprendentes.

El primero, identificado en el trabajo con Victoria Husted Medvec, es la diferencia entre acción e inacción. A corto plazo, las personas tienden a arrepentirse de las cosas que hacen. Ésta es la sensación incómoda que uno tiene inmediatamente después de darse cuenta de que se ha desviado por la salida equivocada o ha hecho un comentario irreflexivo.

Pero, a largo plazo, son las cosas que no hacen las que más lamentan las personas. En la parte superior de los lamentos más comunes de las personas están no buscar más educación, no pasar suficiente tiempo con amigos y familiares y perder oportunidades románticas. A la larga, lo que más lamentamos son nuestras inacciones, más que nuestras acciones..

El segundo, identificado en el trabajo con Shai Davidai, es que los lamentos de las personas surgen con mayor frecuencia de «discrepancias entre su yo real y su yo ideal». Es decir, tendemos a arrepentirnos de nuestros fracasos en hacer cosas que se habrían ajustado a nuestros ideales de cómo queremos que se vea nuestra vida, nuestras aspiraciones para nosotros mismos. Alguien cuyo sueño de toda la vida es ser médico, pero que decide no postularse para la escuela de medicina, puede ser propenso a un arrepentimiento profundo y persistente por no haber perseguido sus aspiraciones.

En contraste, somos menos propensos a lamentar nuestros fracasos en hacer lo que pensamos que deberíamos hacer, de acuerdo con los estándares generales. Alguien cuyos padres quieren que sea médico, y que quizás esté de acuerdo en que esa es una buena carrera, puede, no obstante, no ser propenso a lamentar nuestras decisiones. Son nuestras propias expectativas para nosotros mismos, y no las de otras personas, las principales fuentes de arrepentimiento.

Si esto es correcto, entonces el arrepentimiento tiende a ser impulsado por nuestros fracasos en vivir de acuerdo con nuestros propios ideales. Esto no hace que sea más fácil vivir con el arrepentimiento; de hecho, puede hacerlo mucho más difícil. Pero aclara su significado. La vida está llena de innumerables presiones hacia la inacción y el descuido de nuestras propias aspiraciones, hacia la cobardía y la conformidad. El arrepentimiento puede alejarnos de estas fuerzas inerciales, o al menos hacernos saber cuando nos hemos rendido ante ellas.

El consejo para evitar el arrepentimiento, entonces, es un consejo que no podemos seguir por completo. Cierta medida de arrepentimiento es inevitable. No obstante, puede ser un buen consejo. Porque nos anima a actuar en lugar de abstenernos y a seguir nuestros propios objetivos en lugar de las expectativas convencionales. Y esas son cosas que bien vale la pena hacer.

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