¿Por qué las personas ansiosas tienen perros ansiosos?

¿Qué viene primero, el dueño nervioso o el perro nervioso?

Kim Brophey, autora de «Conoce a tu perro: la guía revolucionaria para comprender el comportamiento de tu perro», es una etóloga conductual aplicada. Se especializa en trabajar con perros que tienen problemas de comportamiento y sus dueños. Cuando le pregunté si los perros que llegaban a su clínica de comportamiento canino con problemas de ansiedad tendían a tener dueños nerviosos, su respuesta fue inmediata. “Sí, de hecho. Los perros que pertenecen a clientes con mucho estrés / ansiedad suelen tener niveles de estrés más altos que el promedio y exhiben más ansiedad o hiperactividad».

Y cuando le pregunté a Carri Westgarth, autora de «El dueño del perro feliz«, si había notado que los perros tímidos y temerosos tendían a tener dueños ansiosos, dijo: «¡Absolutamente!» Estas observaciones son consistentes con un creciente cuerpo de investigación que muestra similitudes en las personalidades de los perros y sus dueños. La primera investigación sistemática sobre este tema fue informada en un artículo de 1997 por los antrozoólogos Anthony Podberscek y James Serpell. Utilizando el Cuestionario de Factores de Personalidad de Cattell 16, una prueba de personalidad que era popular en ese momento, compararon las personalidades de las personas que tenían cocker spaniels ingleses agresivos con los dueños de cocker spaniels no agresivos. Descubrieron que los dueños de perros agresivos tenían más probabilidades de estar tensos, emocionalmente menos estables, más tímidos y más indisciplinados que los dueños de perros sin antecedentes de agresión.

El modelo de personalidad de cinco factores

Durante las últimas dos décadas, la investigación de la personalidad ha estado dominada por el modelo de cinco factores. Esta es la teoría de que las diferencias individuales en la personalidad humana se reducen a cinco dimensiones básicas: (1) apertura a nuevas experiencias, (2) escrupulosidad, (3) extroversión, (4) amabilidad y (5) neuroticismo. Algunos investigadores ahora se refieren al rasgo del neuroticismo como «emocionalidad negativa» o «inestabilidad emocional». Y algunos investigadores prefieren invertir la terminología de las puntuaciones de la escala de neuroticismo y llamar al rasgo «estabilidad emocional». En este caso, se dice que las personas más ansiosas tienen baja estabilidad emocional.

Los estudios muestran que las personas nerviosas tienden a tener perros nerviosos

Más de una docena de estudios han encontrado relaciones entre al menos algunos de los cinco grandes rasgos de los dueños y el comportamiento de sus mascotas. Los hallazgos más consistentes, sin embargo, se centran en el factor que suele denominarse «neuroticismo». Las personas que obtienen un puntaje alto en este factor a menudo experimentan emociones negativas como miedo, culpa, ansiedad y estrés. Aquí hay una muestra de estos hallazgos.

  • Un equipo de investigación dirigido por el conductista veterinario Nicholas Dodman examinó la relación entre los cinco grandes rasgos de personalidad de 1,564 dueños de perros y 17 comportamientos problemáticos en sus mascotas. Los propietarios que puntuaron bajo en el rasgo de «estabilidad emocional» (tenían puntuaciones altas de neuroticismo) tenían perros con problemas en 13 de los problemas de comportamiento. Estos incluían agresión dirigida hacia sus dueños, agresión hacia otros perros, miedo, búsqueda de atención y ansiedad por separación, y ladridos persistentes.
  • Un estudio de 2020 encontró que las personas que tenían perros que atacaban a humanos o animales tenían puntuaciones de neuroticismo más altas que los dueños de perros no agresivos.
  • Los investigadores del Clever Dog Lab en Viena y el Family Dog Project en Budapest hicieron que los propietarios completaran el Inventario de las Cinco Grandes Personalidades sobre ellos mismos y una versión canina para su perro. En todos los rasgos de los Cinco Grandes, los dueños calificaron las personalidades de sus perros como similares a ellos, pero las puntuaciones de personalidad de los dueños y los perros fueron más similares para el neuroticismo. En el estudio, los investigadores controlaron la posibilidad de que los dueños pudieran estar proyectando sus inseguridades en sus mascotas; también hicieron que los miembros de la familia calificaran las personalidades de los dueños y sus perros. Nuevamente, los dueños calificados por miembros de la familia como de alto nivel de neuroticismo también tenían perros ansiosos y temerosos.
  • Carri Westgarth y sus colaboradores de la Universidad de Liverpool examinaron la incidencia de mordeduras de perro entre adultos en 1,280 hogares. Las personas que obtuvieron puntajes altos en la escala de neuroticismo de los Cinco Grandes (usaron el término codificado a la inversa «estabilidad emocional») tenían más probabilidades de haber sido mordidas por un perro que las personas emocionalmente estables (es decir, menos neuróticas).
  • En un estudio de 2019, investigadores de la Universidad Estatal de Michigan entregaron el inventario de personalidad de los Cinco Grandes a 1,681 dueños de perros. Los propietarios también completaron el Cuestionario de Personalidad del Perro para sus mascotas. Los propietarios con puntuaciones más altas de «emocionalidad negativa» (su término para neuroticismo) tenían mascotas que tendían a ser más temerosas, más excitables y menos receptivas al entrenamiento.

¿Las personas hacen que sus perros sean neuróticos? El problema de la flecha causal

Patricia McConnell, autora de muchos libros sobre comportamiento canino y del blog «El otro extremo de la correa», me preguntó: «Entonces, Hal, ¿qué viene primero, el perro nervioso o el dueño nervioso?» Buena pregunta.

Una posibilidad es que el fenómeno de los dueños/perros similares es simplemente una cuestión de percepción, es decir, los dueños neuróticos proyectan sus ansiedades en sus mascotas perfectamente normales. Los investigadores austriacos y húngaros, sin embargo, controlaron esta posibilidad haciendo que observadores externos en su estudio calificaran los comportamientos de los perros.

Podría ser que los dueños ansiosos se sientan atraídos por perros nerviosos y emocionalmente necesitados y los busquen como mascotas. Después de todo, los psicólogos sociales han descubierto que las personas eligen amigos y parejas románticas con personalidades similares.

Otra posibilidad es que la flecha causal apunte la correa de los perros a sus dueños. Vivir con un perro temeroso, agresivo y emocionalmente inestable podría aumentar los niveles de estrés y ansiedad de sus dueños.

Sin embargo, sospecho que la explicación más plausible es que los dueños neuróticos, al menos en parte, ayudan a crear perros ansiosos. Los dueños neuróticos, por ejemplo, pueden ser malos entrenadores de perros. De hecho, el investigador del comportamiento canino James Serpell me escribió: «Anteriormente había especulado que los dueños neuróticos podrían ser como padres helicópteros sobreprotectores que no socializan adecuadamente a sus perros, lo que los hace más ansiosos en situaciones desconocidas». Pero luego me habló de un nuevo estudio de Portugal que sugería que podría estar en juego un mecanismo diferente: el contagio emocional. De hecho, una gran cantidad de estudios han encontrado que los perros responden a las emociones humanas. Los investigadores escribieron sobre sus hallazgos: «Los resultados sugieren que el «rasgo empático» de los perros (es decir, la reactividad emocional a las emociones de sus dueños)… puede explicar la asociación observada entre la ansiedad de los perros y los dueños)”.

La conductista canina Kim Brophey cree que la hipótesis del contagio emocional tiene sentido, particularmente para algunas razas. Me escribió: «Muchas razas han sido seleccionadas especialmente por su atención y sus relaciones con los humanos… Están especialmente en riesgo de absorber el estado emocional de sus contrapartes humanas».

Sospecho que tiene razón.

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